Skilled Migrant Women’s Experiences of the Job Search Process




Gender, Ethnicity, Age and Diversity


In this article, we address how skilled migrant women experience job search processes in Finland, and the expectations and emotions that arise from these workforce encounters, which we explore through unique qualitative data. Although Finland relies strongly on principles of equality and inclusion, highly educated migrant women face major difficulties in job application processes. The employment level of migrant women in Finland is low compared to other Nordic countries, and even though migrant women are more educated than migrant men and their Finnish language skills are better, they encounter many hurdles in employment. As a result of the Covid-19 pandemic, the situation is getting more difficult for many women with non-Finnish background.There are multiple hurdles in highly educated women workers’ employment, which relate to structural and cultural aspects and which end up in discrimination in recruitment processes.

Author Biographies

Heidi Lehtovaara, Tampere University

PhD student, Faculty of Social Sciences, Gender Studies. E-mail:

Marjut Jyrkinen, University of Helsinki

Associate Professor in Working Life Equality and Gender Studies


Aalto, M., Larja L. & K. Liebkind (2010) Syrjintä työhönottotilanteissa – tutkimuskatsaus [Discrimination in the recruitment – an overview]. Työ- ja elinkeinoministeriön julkaisuja. Työ ja yrittäjyys 16/2010. Retrieved from:

Aaltonen, M., Joronen, M. & S. Villa (2008) Syrjintä Suomessa. [Discrimination in Finland]. Helsinki: Ihmisoikeusliitto ry.

Acker, J. (1990) Hierarchies, Jobs, bodies: A Theory of Gendered Organizations, Gender and Society, 4(2): 139–158.

Acker, J. (2011) Why such Persistent Gender Gaps in Working Life? A Short History of Theorizing Gender Inequality in Work. Paper prepared for the Symposium on Conditions for Egalitarian and Equal Growth, Karlstad University.

Ahmad, A. (2005) Getting a job in Finland: the social networks of immigrants from the Indian subcontinent in the Helsinki metropolitan labour market. Helsinki: University of Helsinki.

Ahmad, A. (2010) Voisin tietysti palkata heitä, mutta .. [Of course I could hire them, but…]. In S. Wrede & C. Nordberg (eds) Vieraita työssä: työelämän etnistyvä eriarvoisuus. Helsinki: Palmenia.

Ahmad, A. (2019) Kokeellinen tutkimus etniseen alkuperään perustuvasta syrjinnästä suomalaisilla työmarkkinoilla [An Experimental Study of Ethnic Discrimination in the Finnish Labour Market]. In V. Kazi et al. (eds) Kotoutumisen kokonaiskatsaus 2019: Tutkimusartikkeleita kotoutumisesta. TEM oppaat ja muut julkaisut 2019:10. Helsinki: Työ- ja elinkeinoministeriö.

Al Ariss, A., Koall, I., Özbilgin, M. & Suutari, V. (2012) Careers of skilled migrants: Towards a theoretical and methodological expansion. Journal of Management Development 31(2): 92–101. doi: 10.1108/02621711211199511.

Asplund, R. & Koistinen, P. (2014) Onko työmarkkinoilla tilaa kaikille? Katsaus erityisryhmiin kohdistetun politiikan tuloksiin ja haasteisiin [Is there a room for everyone in the labor market?]. Työ ja yrittäjyys 22/2014. Työ- ja elinkeinoministeriön julkaisuja.

Aure, M. (2013) The emotional cost of employment-related mobility. Norwegian Journal of Geography 67(5): 284–294. doi:

Aygören, H. & Wilińska, M. (2012) ”People like us”: Experiencing difference in the working life immigrant women. Equality, Diversity and Inclusion. An International Journal 32(6), pp. 575–591. doi:

Bastia, T. (2014) Intersectionality, migration and development. Progress in Development Studies 14(3): 237–248.

Bauder, H. (2003) ”Brain Abuse”, or the Devaluation of Immigrant Labour in Canada. Antipode, Vol.35 (4): 699–717.

Berry, J.W., Poortinga, Y.H., Segal M.H. & P.R. Dasen 1992: Cross-Cultural Psychology. Research and Applications. Cambridge: Cambridge University Press.

Bergbom, B., Toivanen, M. & A. Väänänen (2020) Monimuotoisuusbarometri 2020: Fokuksessa rekrytointikäytännöt ja monikulttuurisuus [Survey on diversity, in focus recruitment processes and diversity]. Retrieved from:

Bodström, E. (2020)."Welcome to Fantasy Finland!" Integration as a cultural process in Information Packages of Finnish Ministries in years 2000–2018. Helsinki: University of Helsinki.

Bonilla-Silva, E. (1997. Rethinking Racism: Toward a Structural Interpretation. American Sociological Review, Vol. 62(3): 465–480. doi: 10.2307/2657316.

Bontenbal I. & Lillie, N. (2019) The Role of the Third Sector in the Labour Market Integration of Migrants, Refugees and Asylum Seekers in Finland SIRIUS WP4 national research report. Retrieved from:

Brandi, M.C. (2001) Skilled immigrants in Rome. International Migration 39: 101–131. doi:

Bredgaard T. & T. L. Thomsen (2018) Integration of Refugees on the Danish Labor Market. Nordic journal of working life studies. Volume 8(S4). doi:

Brekke, I. & Mastekaasa, A. (2008) “Highly educated immigrants in the Norwegian labour market: permanent disadvantage?” Work, Employment and Society, 22(3): 507–526.

Brissette, I., Scheier, M. F., & Carver, C. S. (2002) The role of optimism in social network development, coping, and psychological adjustment during a life transition. Journal of Personality and Social Psychology, 82(1): 102–111. doi:

Bryman, A. (2008) Social Research Methods. Oxford and New York: Oxford University Press.

Burdikova, A., Barillé, S., Meckl, M. & Gísladóttir, S. (2020) Underemployment of Immigrant Women in Iceland – A case study. In P. de Cuzzani et al. Special Issue of Nordicum Mediterraneum. Icelandic E-Journal of Nordic and Mediterranean Studies. Issue 15(2). Retriewed from:

Busk, H., Jauhiainen, S., Kekäläinen, A., Nivalainen, S. & Tähtinen, T. (2016) Maahanmuuttajat työmarkkinoilla – tutkimus eri vuosina Suomeen muuttaneiden työurista. [Immigrants in the labor market – A study of career paths]. Eläketurvakeskuksen tutkimuksia. Retrieved from: .wp-content/uploads/Maahanmuuttajat_tyomarkkinoilla.pdf.

Carver, C. S., Scheier, M. F., Weintraub & J. Kumari (2006) Assessing Coping Strategies: A Theoretically Based Approach. In J. Weinman et al. (eds) Health Psychology Volume III. Methods and Measurement. London: SAGE Publications Ltd. doi:

Chang, C-C. (2014) Highly educated Taiwanese women seeking a self-acceptable social position in Finland. Helsinki: Helsingin yliopisto.

Chang, C. & Holm, G. (2017) Perceived challenges and barriers to employment: The experiences of University educated Taiwanese women in Finland. In E. Heikkilä (eds) Immigrants and the Labour. Turku: Migration Institute.

Christiansen, T.H & Kristjánsdóttir, E. S. (2020) “I keep pushing the wall”. Highly skilled visible minority migrant women’s strategies for success. Paper presented at the NWLC-2020-conference. Retrieved from:

Cohen, S., & Wills, T. A. (1985) Stress, social support and the buffering hypothesis. Psychological Bulletin 98: 310–357. doi:

Creese, G. & Wiebe, B. (2012) ‘Survival Employment’: Gender and Deskilling among African Immigrants in Canada. International migration, Vol. 50: 56–76.

Csedő, K. (2008) Negotiating skills in the global city: Hungarian and Romanian professionals and graduates in London. Journal of Ethnic and Migration Studies, 34(5): 803–823. doi:

Davydova, O. (2007) Suomalaisena, venäläisenä ja kolmantena [As a Finn, Russian and third]. Joensuun yliopiston humanistisia julkaisuja no 57. Joensuu: Joensuun yliopisto.

Floyd, K. & Burgoon J, K. (1999) Reacting to Nonverbal Expressions of Liking: A Test of Interaction Adaptation Theory. Communication Monographs, 66: 219–239. doi:10.1080/03637759909376475

Forsander, A. (2002) Luottamuksen ehdot: maahanmuuttajat 1990-luvun suomalaisilla työmarkkinoilla. [Immigrants at the Finnish labour market at the 1990’s]. Väestöntutkimuslaitoksen julkaisusarja D 39/2002. Helsinki: Väestöliitto.

Forsander, A. (2013) Maahanmuuttajien sijoittuminen työelämään [Migrants’ placement in working life]. In T. Martikainen

et al. (eds) Muuttajat. Kansainvälinen muuttoliike ja suomalainen yhteiskunta. Helsinki: Gaudeamus.

Fossland, T. & Aure, M. (2011) Når høyere utdanning ikke er nok. Sosiologisk tidsskrift 19: 131–152.

Fossland, T. (2012) Highly skilled migration in the urban Arctic: A Norwegian case study on skilled migrant labour market integration. Polar Record, 48(3): 254–258. DOI:

Fossland, T. (2013) Crossing borders – getting work: Skilled migrants’ gendered labour market participation in Norway. Norwegian Journal of Geography 67(5): 276–283. doi:

Guest, G., MacQueen K.M. & E.E. Namey (2012) Applied Thematic Analysis. Sage publication. doi:

Haapakorpi, A. (2007) Työvoimapula ja etnospesifit työmarkkinat – miten edistää korkeasti koulutettujen maahanmuuttajien ammatillista sijoittumista? [How to increase highly educated immigrants’ to situate in professions]. Työelämäntutkimus – Arbestlivsforskning Vol 53: 213–226.

Habti, D. (2013) Spatialities of work and home in a dual-career context of highly skilled Arab women in Finland. Journal of Finnish Studies 17(1/2): 92–125.

Harrel, S.P. (2000) A multidimensional conceptualization of racism-related stress: Implications for the well-being of people of color. American Journal of Orthopsychiatry, 70(1) 42–57.

Jahoda, M. (1981) Work, employment, and unemployment. Values, theories, and approaches in social research. American Psychologist, 36(2): 184–191. doi:

Jahoda, M. (1982) Employment and unemployment. A Socio-psychological analysis. Cambridge: Cambridge University Press.

Jasinskaja-Lahti, I., Liebkind, K., & Vesala, T. (2002) Rasismi ja syrjintä Suomessa: maahanmuuttajien kokemuksia. [Racism and discrimination in Finland]. Helsinki: Gaudeamus.

Jyrkinen, M., Väkiparta, M. and Lämsä A-M. (2019) ‘Care and Work in Reception Centers for Asylum Seekers’, Equality, Diversity and Inclusion, 39(2), pp. 166-180.

Kanfer, R., Wanberg, C.R. & Kantrowitz, T.M. (2001) Job search and employment: A personality-motivational analysis and meta-analytic review. Journal of Applied Psychology, 86: 837–855. doi:

Kazi, V. & Alitolppa-Niitamo, A. & Kaihovaara, A. (2019) Kotoutumisen kokonaiskatsaus 2019: Tutkimusartikkeleita kotoutumisesta [Integration 2019. An overview]. TEM oppaat ja muut julkaisut 2019:10. Helsinki: Työ- ja elinkeinoministeriö.

Kerätär, R. (2016) You’ll see more when you look from a distance. Multidimensional assessment of work ability and needs for rehabilitation among long-term unemployed. Oulu: University of Oulu.

Keskinen, S. (2019) Intra-Nordic Differences, Colonial/Racial Histories, and National Narratives: Rewriting Finnish History. Scandinavian Studies, 91(1–2): 163–181.

Koffman, E. (2014) Towards a gendered evaluation of (highly) skilled immigration policies in Europe. International

Migration, (53)3: 116–28.

Korkiasaari, J. & Söderling, I. (2007) Migration. In S. Koskinen et al. (eds) Suomen väestö, 244–245. Helsinki: Gaudeamus Helsinki University Press.

Kurki, T. (2018) Immigrant-ness as (mis)fortune? Immigrantisation through integration policies and practices in education. Helsinki: Helsingin yliopisto.

Kuvaja, A. (2011) Työttömien työnhakumotivaatio ja motivointi: Sosiaalitoimen työvalmentajien näkökulmia [The job searching motivation of unemployed and motivation]. Helsinki: Helsingin yliopisto.

Kyhä, H. (2011) Koulutetut maahanmuuttajat työmarkkinoilla. Tutkimus korkeakoulututkinnon suorittaneiden maahanmuuttajien työllistymisestä ja työurien alusta Suomessa [Skilled migrants in the labor market. A research of skilled migrant’s employment in Finland]. Turku: Turun yliopisto.

Laine, T. (2010) Miten kokemusta voidaan tutkia? Fenomenologinen näkökulma [How to research experience? A phenomenological perspective]. In J. Aaltola & R. Valli, R. (eds) Ikkunoita tutkimusmetodeihin II. Näkökulmia aloittavalle tutkijalle tutkimuksen teoreettisiin lähtökohtiin ja analyysimenetelmiin. Jyväskylä: PS-Kustannus.

Larja, L., Warius, J., Sundbäck, L., Liebkind, K., Kandolin, I. & Jasinskaja-Lahti, I. (2012) Discrimination in the Finnish labour market – An overview and a field experiment on recruitment. Työ ja yrittäjyys 16/2012. Työ- ja elinkeinoministeriö.

Larja, L. & Sutela, H. (2015) Ulkomaalaistaustaisten miesten työllisyysaste lähes samalla tasolla kuin suomalaistaustaisilla – naisilla enemmän vaikeuksia työllistyä. [The employment rate of immigrant men is at the same level than Finnish-born – immigrant women have more difficulties to find a work]. In T. Nieminen et al. 2015 (eds) Ulkomaista syntyperää olevien työ ja hyvinvointi Suomessa 2014. Helsinki: Tilastokeskus.

Larja, L. (2019) Maahanmuuttajanaiset työmarkkinoilla ja työmarkkinoiden ulkopuolella [Migrant women at the labor market and outside of the labor market]. In Kazi et al. (eds) Kotoutumisen kokonaiskatsaus 2019: Tutkimusartikkeleita kotoutumisesta. TEM oppaat ja muut julkaisut 2019:10. Helsinki: Työ- ja elinkeinoministeriö.

Lazarus, R.S. & Folkman, S. (1984) Stress, appraisal, and coping. New York: Springer.

Lehtovaara, H. (2019) “Toki mä voin saada töitä. Korkeasti koulutettujen maahan muuttaneiden naisten odotukset ja kokemukset työnhakuprosessista Suomessa. [”Of course I will find a job”. Skilled migrant women’s experiences of the job search process]. University of Helsinki.

Liebkind, K., Larja, L. & Brylka, A. (2016) Ethnic and gender discrimination in recruitment: Experimental evidence from Finland. Journal of Social and Political Psychology 4(1): 403–426.

Liversage, A. (2009a) Finding a path: Investigating the labor market trajectories of skilled migrants in Denmark. Journal of Ethnic and Migration Studies 35: 203–226. doi:

Liversage, A. (2009b) Vital conjunctures, shifting horizons: High-skilled female immigrants looking for work. Work,

Employment & Society, (23)1: 120–141.

Montonen, T. (2017) Kansainvälisten osaajien kiinnittyminen suomalaiseen yhteiskuntaan. Mitä Suomeen muuttaneista kansainvälisisistä osaajista tiedetään 2010-luvulla kirjoitetun tutkimuskirjallisuuden perusteella? [Integration of skilled migrants to Finnish society]. Helsingin kaupunki, Tietokeskus. Työpapereita 2017:3.

Nieminen T., Sutela, H. & Hannula, U. (2015) Ulkomaista syntyperää olevien työ ja hyvinvointi Suomessa 2014 [Work and well-being of immigrants in Finland 2014] In T. Nieminen et al. 2015 (eds) Ulkomaista syntyperää olevien työ ja hyvinvointi Suomessa 2014. Helsinki: Tilastokeskus.

Norlén, G. & Randall, L. (2020) The Nordic labour markets in 2040. In J. Grunefelder et al. (eds) State of the Nordic Region. Nordic Council of Ministers 2020. Retrieved from:

OECD (2018) Working Together: Skills and Labour Market Integration of Immigrants and their Children in Finland. Paris: OECD Publishing. doi:

Orupabo, J. (2010) En klassereise nedover. In K. Dahlgren & J. Ljunggren (eds). Klassebilder – ulikhet og sosial mobilitet i Norge Oslo: Universitetsforlaget.

Pérez Huber, L. & Solorzano, D.G. (2015) Visualizing Everyday Racism: Critical Race Theory, Visual Microaggressions, and the Historical Image of Mexican Banditry. Qualitative Inquiry 21(3): 223–238.

Ressia, S., Strachan G. & Bailey, J. (2017) Operationalizing Intersectionality: an Approach to Uncovering the Complexity of the Migrant Job Search in Australia. Gender, Work and Organization. Vol. 24(4). doi:10.1111/gwao.12172.

Reponen, E. (2020) Koronakriisin vaikutuksia maahanmuuttajien elämään Suomessa [The consequences of COVID-19]. Tempo 22.5.2020. Retrieved from:

Saukkonen, P. (2016) From fragmentation to integration. Dealing with migration flows in Finland. The Finnish Innovation Fund Sitra. Sitra Memos. Retrieved from:

Saukkonen, P. (2020) Getting integrated in the city – a comprehensive picture of residents with a foreign background in Helsinki in 2020. Helsingin kaupunki, kaupunginkanslia, kaupunkitutkimus ja –tilastot. Retriewed from:

Sigurjónsdóttir H. R., M. Wøien & M. Meckl (2018) Enhanced Labour Market Opportunities for Immigrant Women – Case studies from Akureyri, Luleå and Rovaniemi. Nordregio Report 2018. Stockholm, Sweden, 2018.

Sirin, C. & Persson, J. & Karlsson, L. (2020) Immigrants’ paths to education and employment in Sweden: Mapping of three initiatives. Publications of the Government’s analysis, assessment and research activities 2020:41.

Steel, T. and Jyrkinen, M. (2017) ‘Combined Capabilities and the Future Working Life of Immigrant Women in Finland’, Research on Finnish Society, 10(1), pp. 35-42, available at:

Steel, T., Lämsä, A-M and Jyrkinen, M. (2019) ‘Paradoxes of Mentoring: An ethnographic study of a Mentoring Programme for Highly-educated Women with Migrant Backgrounds’, Culture Unbound - Journal of Current Cultural Research, 11 (2), pp. 275-297. Available at:

Strömblad, P. & Malmberg, B. (2015) Ethnic segregation and xenophobic party preference: Exploring the influence of the presence of visible minorities on local electoral support for the Sweden Democrats. Journal of Urban Affairs 38(4): 530– 545. doi:

Strömmer, M. (2018) Mahdollisuuksien rajoissa. Neksusanalyysi suomen kielen oppimisesta siivoustyössä [A nexus analysis of Finnish language learning in cleaning work]. Jyväskylä Studies in Humanities 336. Jyväskylä University Printing House.

Sutela, H. (2015) Ulkomaalaistaustaiset työelämässä – ulkomaalaistaustaisten työsuhteet usein määrä- tai osa-aikaisia – ammattirakenne selittää suuren osan eroista. [Immigrants in the labor market]. In T. Nieminen et al. 2015 (eds) Ulkomaista syntyperää olevien työ ja hyvinvointi Suomessa 2014. Helsinki: Tilastokeskus.

Sutela, H. & Larja, L. (2015) Ulkomaalaistaustaisessa väestössä paljon korkeasti ja paljon matalasti koulutettuja [There are many skilled and low-educated migrants at the population of migrants]. In T. Nieminen et al. 2015 (eds) Ulkomaista syntyperää olevien työ ja hyvinvointi Suomessa 2014. Helsinki: Tilastokeskus.

Svašek, M. (2008) Who cares? Families and feelings in movement. Journal of Intercultural Studies 29: 213–230. doi:

Swim, J.K., Cohen, L.L. & Hyers, L.L (1998) Experiencing everyday prejudice and discrimination. In J.K.Swim & C. Stangor (eds) Prejudice. The target’s perpective. San Diego, CA: Academic Press.

Van Hoye G., Van Hooft E. & Stremersch J. & Lievens F. 2019: Specific job search-efficacy beliefs and behaviors of unemployed ethnic minority women. International Journal of Selection and Assessment 27: 9–20.

Verwiebe, R., Seewann, L., Wolf, M. & M. Hacioglu (2016) ‘I have to be very good in what I do’. Marginalisation and discrimination in the career entry phase – experiences and coping strategies among university graduates with a migrant background in Austria. Journal of Ethnic and Migration Studies (42)15: 2468-2490. doi: 10.1080/1369183X.2016.1169160.

Vuori, J. (2009) Persoonallisuuteen liittyvien voimavarojen vahvistaminen [The assertion of personal resources]. In R-L. Metsäpelto & T. Feldt (eds) Meitä on moneksi. Persoonallisuuden psykologiset perusteet. Jyväskylä: PSKustannus.

Wrede, S. (2010) Etnistyvä eriarvoisuus ja keinot kohti tasa-arvoa [An ethnical inequality and ways to equality]. In S. Wrede & C. Nordberg (eds). Vieraita työssä. Työelämän etnistyvä eriarvoisuus. Helsinki: Hakapaino.

Yeasmin, N. & Koivurova T. (2018) Finnish case study: Enhancing labour market opportunity for immigrant women in Finnish Lapland. In H.R. Sigurjónsdóttir et al. (eds) Enhanced Labour Market Opportunities for Immigrant Women – Case studies from Akureyri, Luleå and Rovaniemi. Nordregio Report 2018. doi: org/10.30689/R2018:3.1403-2503.

Yijälä, A. & Luoma, T. (2018) ”En halua istua veronmaksajan harteilla, haluan olla veronmaksaja itse”. Haastattelututkimus maahanmuuttajien työmarkkinapoluista ja työnteon merkityksestä heidän hyvinvoinnilleen. Tutkimuksia 2018:2. [I do not want to sit on the taxpayers sholders]. Helsingin kaupunki, kaupunginkanslia, kaupunkitutkimus ja –tilastot. Helsinki: Edita Prima Oy.




How to Cite

Lehtovaara, H., & Jyrkinen, M. (2021). Skilled Migrant Women’s Experiences of the Job Search Process. Nordic Journal of Working Life Studies, 11(S7).